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GEOGRAFÍA

El continente antártico se encuentra ubicado en la zona más austral del planeta, más allá de los 60º de latitud sur, contenido casi en su totalidad por el Círculo Polar Antártico (66º 33´de latitud sur).

Es un continente casi circular de no ser por la Península Antártica que se lanza hacia América del Sur y las dos amplias escotaduras que la costa presenta en los mares de Weddell y de Ross.

Tiene una superficie de unos 12 millones de kilómetros cuadrados, a los que se suman unos 2 millones de kilómetros cuadrados correspondientes a los hielos permanentes.

Un 98% de la superficie del continente se halla cubierta de hielo, lo que le da una altura promedio de 2.000 metros, transformándolo en el continente más elevado. El espesor del hielo varía entre los 2.000 y 2.500 metros, llegando a 4.000 metros en lugares puntuales.

Esto se debe a la acumulación proveniente de épocas glaciares y al incesante crecimiento de esa capa por las nevadas. El 90% del hielo terrestre se encuentra en la Antártida, representando el 70% de la reserva mundial de agua dulce.

El peso de los aproximadamente 28 millones de metros cúbicos de hielo –podemos decir que 28 millones de toneladas- ha provocado una depresión del continente que promedia los 600 a 800 metros, suponiéndose que un tercio del soporte de la tierra subglacial yace debajo del nivel del mar. Extendiéndose a profundidades de hasta 2.500 metros bajo el nivel del mar, la capa de hielo unifica el continente sin interrupción.

Hasta hace 160 millones de años, la Antártida estuvo unida a India, África, Australia y América del Sur formando el supercontinente Gondwana.

Al fragmentarse éste, la deriva continental llevó a la Antártida hacia el sur hasta que quedó ubicada en su actual posición, hace unos 60 millones de años. La Antártida está dividida en dos zonas geológicas por los Montes Transantárticos: al este una planicie cubierta de hielo y al oeste un archipiélago de islas montañosas cubiertas y unidas por hielo.

Fuente: - Paralelo 62º - Uruguay en la Antártida, Montevideo 1998, por la Lic. Ana María De Salvo. - Uruguay en la Antártida, Montevideo 2002, del Instituto Antártico Uruguayo.

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